Algunos pacientes graves de Covid-19 no experimentan dificultad para respirar, incluso cuando los niveles de oxígeno en la sangre ya son bastante bajos. Esto hace que la enfermedad pase desapercibida al principio, y cuando el paciente llega al hospital, la situación es tan crítica que pronto necesita ser intubado.

Estos no son todos los casos; después de todo, se estima que 80% de los infectados el coronavirus tiene síntomas leves o no tiene síntomas en absoluto. Pero la frecuencia con la que se repiten estas condiciones preocupa a los médicos. Incluso si hubiera suficientes respiradores para acomodar a los necesitados, la intubación es un proceso arriesgado que no siempre logra salvar al paciente.

Una de las hipótesis que explica este extraño comportamiento en el cuerpo es la formación de coágulos en los pulmones. La sangre forma pequeños sólidos que sirven como un «tapón» cuando se rompe un vaso sanguíneo. Esto generalmente ayuda a detener el sangrado, pero también puede causar trombosis, que es cuando estos coágulos bloquean el flujo de sangre a través de los vasos.

En el caso de Covid-19, cada vez más estudios muestran que la enfermedad puede causar estos trombos en pacientes que progresan a condiciones más severas. Esto explicaría por qué la persona no experimenta dificultad para respirar, a pesar de que ya tiene niveles bajos de oxígeno: el aire normalmente entra y sale del pulmón, pero el oxígeno no llega a donde necesita llegar, debido a la falta de riego.

Estos pequeños coágulos también se encuentran entre los alvéolos pulmonares y los vasos sanguíneos. Los alvéolos son «bolsas» donde va el aire que respira. Es exactamente donde el pulmón toma el oxígeno del aire y lo pasa a la sangre. Con el «bloqueo» en el medio, entra menos oxígeno en la sangre, lo que provoca lo que los médicos llaman «baja saturación» (sangre que transporta menos oxígeno del que debería).

Además, esto explicaría los síntomas dermatológicos de la enfermedad, el famoso «Dedos codiciosos» (pero eso también puede manifestarse en otras áreas del cuerpo). Con el suministro de sangre obstruido, los dedos adquieren un tono rojizo o púrpura, como se ha observado en pacientes.

A diferencia de otros coronavirus

La neumóloga Elnara Negri es investigadora en la Universidad de São Paulo y trabaja en el Hospital Sírio-Libanês y el Hospital das Clínicas. Notó algo extraño cuando intubó a un paciente con Covid-19 a fines de marzo. Su pulmón parecía funcionar normalmente, muy flexible, lo cual es inusual para la dificultad respiratoria aguda.

Tanto el SARS como el MERS, otras dos enfermedades graves causadas por el coronavirus, causan inflamación en los pulmones. Los alvéolos se llenan de células muertas y pus, lo que hace que los pulmones sean más rígidos. Por lo tanto, es difícil ventilar a través de respiradores, porque el pulmón es demasiado difícil para hacer el movimiento.

No fue lo que el médico notó con el nuevo coronavirus. Se contactó con otros investigadores de la USP, Paulo Saldiva y Marisa Dolhnikoff, que estaban haciendo autopsia pulmonar de personas que murieron por Covid-19. Notaron brotes de hemorragia en los vasos sanguíneos en el pulmón, que estaban relacionados con los microtrombos que mencionamos anteriormente. El artículo con el análisis de las autopsias fue revisado por pares y aceptado para su publicación en el Revista de trombosis y hemostasia.

La pregunta que queda es por qué el coronavirus causa estos coágulos. Según Negri, el virus ingresa al sistema respiratorio y destruye las células que recubren los alvéolos y los bronquios. Es como si estuvieran crudos, y esto atrae la atención del cuerpo hacia esa región. Allí se libera una sustancia llamada factor tisular, que activa la coagulación en el pulmón. Lo mismo sucede cuando te cortas y el cuerpo envía las sustancias para detener el sangrado y formar esa «piel» en la piel. Pero la activación de la coagulación en los pulmones forma trombos que obstruyen los pequeños vasos sanguíneos del órgano y causan todas esas complicaciones.

La inflamación y la acumulación de células muertas en el pulmón, típicas del SARS y MERS, también pueden ocurrir con Covid-19, si progresa a las etapas más severas. «Esto puede suceder en las etapas finales de la enfermedad si el proceso trombótico no está contenido al principio. Inicialmente, se observa menos inflamación dentro del alveolo y más trombosis en los vasos pulmonares. Si no se detiene, hay necrosis tisular, inflamación, infección bacteriana secundaria y progresión a síndrome respiratorio agudo ”, dice Elnara Negri.

Tratamiento

Bueno, todavía no sabemos cómo curar Covid-19, pero la ciencia ha sabido cómo tratar los coágulos durante décadas. El neumólogo está participando en estudios con el medicamento heparina, que descompone los trombos en la sangre y desatasca los vasos. Las primeras experiencias con 27 pacientes críticos en el Hospital Sírio-Libanês se describieron en un artículo en espera de la revisión por pares. Los casos tratados con el anticoagulante se recuperan entre 10 y 14 días de hospitalización, mientras que otros casos graves de Covid-19 necesitan, en promedio, 28 días en el respirador. En un escenario con recursos escasos, reducir la duración de la estancia hospitalaria es esencial para poder gestionar mejor las camas de hospital.

El equipo de investigadores llevará a cabo estudios grandes, controlados y aleatorizados con heparina, en colaboración con la Universidad de Toronto y la Universidad de Amsterdam. Además, también están estudiando datos de 200 pacientes ya tratados en el Hospital Sírio-Libanês, que se recopilarán en un artículo.

Por el momento, la mayoría de los hospitales y las UCI ya usan el medicamento en pacientes con baja saturación de oxígeno. El médico argumenta que es importante comenzar el tratamiento con el medicamento tan pronto como se detecte el bajo nivel de oxígeno en la sangre, para evitar las complicaciones de las que hablamos aquí en el texto. El médico debe determinar la dosis adecuada para cada paciente. Siempre es bueno recordar que la automedicación para tratar Covid-19 puede provocar complicaciones graves. En el caso de la heparina, la dosis incorrecta puede causar sangrado.

No sabemos si los coágulos son los únicos responsables del empeoramiento de la enfermedad. Según el médico, del 10% al 15% de los pacientes progresan a hipercoagulación. Son los que pueden necesitar oxigenación y ventilación mecánica.

La imagen causada por Covid-19 es compleja e involucra varios factores biológicos, como predisposición genética y comorbilidades. La mayoría de los pacientes con trombosis tratados por Negri tenían obesidad o diabetes, pero la condición también se observó en personas sin comorbilidades. Con más y más estudios centrados en el aspecto trombótico de Covid, la nueva línea de investigación puede cambiar la forma en que tratamos la enfermedad.