El cráter Batagaika en Siberia se está expandiendo rápidamente. Surgió en la década de 1960, como resultado de la deforestación del bosque boreal. La región, previamente cubierta por hielo, se quedó sin la protección de la sombra de los árboles y comenzó a derretirse debido a la incidencia de la luz solar. Luego, con el deshielo, se formó un barranco, que hoy tiene 900 metros de ancho y unos 85 metros de profundidad.

En el pasado, el cráter aumentó unos diez metros al año, pero el número comenzó a acelerarse en 2016. Ahora, crece entre 12 y 14 metros por año. La razón principal es el calentamiento global: en los últimos 30 años, las temperaturas en el Ártico han aumentado dos veces más rápido que el promedio mundial. En julio de este año, la región alcanzó su temperatura más alta jamás registrada, alcanzando los 38 ºC en la ciudad de Verkhoyansk, a solo 75 kilómetros del cráter. Científicos explique que sin el cambio climático inducido por el hombre, ese registro sería imposible.

Los nativos conocen el lugar como «entrada al inframundo». Las muestras tomadas del suelo muestran que el permafrost de la región es el más antiguo de Eurasia: su capa más antigua tiene 650,000 años. Thomas Opel, paleoclimatólogo del Instituto Alfred Wegener, explicó a la revista Ciencias que el registro puede ayudar a comprender cómo se comportaron el suelo y la vegetación actual en los climas cálidos del pasado, entendiendo «los períodos en que el permafrost era estable y los momentos en que estaba erosionado».

Los estudios indican que, durante la última edad de hielo, los mamuts, los rinocerontes y otros animales herbívoros vivieron en la región. En 2018, los científicos vinieron a recuperar el cuerpo de un caballo de 40,000 años Prácticamente intacto, conservado debido al permafrost.

La fusión del cráter Batagaika puede presentar riesgos para el medio ambiente. Durante la formación de permafrost, además del agua y el suelo, el carbono retenido en el medio ambiente también termina acumulándose en el hielo. Cuando el permafrost se derrite, ese carbono se libera nuevamente, lo que contribuye al efecto invernadero.

Para compensar esta liberación, la vegetación presente alrededor del cráter debería absorber todo este CO2 durante su proceso de fotosíntesis, pero la realidad es diferente. Una encuesta publicada en octubre de 2019 en la revista Naturaleza analizaron 100 lugares en el Ártico donde el permafrost se estaba descongelando entre 2003 y 2017. Los científicos concluyeron que la cantidad de carbono liberado por año excedía el carbono absorbido por las plantas en aproximadamente 600 millones de toneladas.