¿Tiene la impresión de que tiene más dolor que el resto de la gente? Quizás no sea solo una impresión, sino un terrible legado de sus ancestros extintos. Un nuevo estudio publicado en la revista. Biología actual identificó que una mutación en un gen en neandertales, homínidos que coexistían con Homo sapiens Durante miles de años, ha aumentado la sensibilidad al dolor en aquellos que todavía tienen la característica de su material genético.

Extintos hace unos 40,000 años por razones no tan claras, los neandertales dejaron su huella en la genética de la humanidad al procrear con el Homo sapiens. Hoy, sabemos que algunos genes de origen neandertal influyen en varias características en los seres humanos, incluida la gravedad de los casos de covid-19, como ha demostrado un estudio reciente. Actualmente, los científicos tienen algunos genomas de neandertales secuenciados en alta calidad, lo que permite identificar mutaciones únicas que pueden haber sido heredadas por humanos modernos.

Fue con esta base de datos que los científicos del Instituto Max Planck en Alemania descubrieron la mutación relacionada con el dolor. De hecho, hay tres cambios distintos en el gen SCN9A, responsable de codificar la proteína NaV1.7, cuya función, a su vez, es generar la señal eléctrica inicial que se enviará a la médula espinal y luego al cerebro, donde se interpreta como un sensación desagradable de dolor.

El descubrimiento se realizó analizando el genoma completo de tres muestras de ADN de Neanderthal encontradas en cuevas en Rusia y Croacia (estos homínidos vivían en Europa y Asia). Las tres muestras tenían la variante duplicada del gen, lo que indica que la característica se generalizó entre las especies. Pero la misma mutación es bastante rara en humanos: solo el 0.4% de los participantes en el estudio UK Biobank (una gran base de datos genéticos de más de 500,000 británicos) tenía una copia del gen en esa forma, y ​​ninguno tenía dos copias. Las personas con esta variante, no por casualidad, informaron sentir más dolor que el promedio entre todos los encuestados.

Para comprender cómo funciona el mecanismo a nivel molecular, los científicos expresaron esta misma mutación en células animales y humanas en el laboratorio. No es nada nuevo que la proteína NaV1.7, codificada por el gen en cuestión, esté vinculada al proceso del dolor: la proteína es un canal de sodio, responsable del transporte de iones que iniciarán una señal eléctrica. Más específicamente, actúa sobre los nervios de nuestro cuerpo, regulando cuándo iniciar una señal de dolor y su intensidad. Las personas con mutaciones extremadamente raras que desactivan esta proteína pueden desarrollar una afección en la que no sienten dolor, mientras que otros cambios en su funcionamiento pueden provocar dolor crónico.

En el experimento, el equipo descubrió que las células que tenían el gen mutado expresaban una mayor actividad de la proteína NaV1.7, es decir, se enviaban más señales de dolor a una intensidad más alta. Esto explica por qué los humanos con este gen también son más sensibles al dolor de lo normal.

Sin embargo, vale la pena recordar que el dolor es un fenómeno muy complejo, que no se limita a la actividad de la proteína NaV1.7. Simplemente comienza: la señal eléctrica todavía se envía a través del cable y llega al cerebro, donde se interpreta, y todo este camino tiene sus matices moleculares que influyen en la sensación final. Por esta razón, el equipo fue cauteloso y no declaró categóricamente que los neandertales sintieran más dolor que los humanos; después de todo, no conocemos los detalles de todo el proceso de dolor en nuestros parientes extintos. Lo que podemos decir es que el «desencadenante» de la sensación, que es la activación de la proteína NaV1.7, ocurrió más fácilmente en ellos (y aún ocurre en aquellos que portan el gen) que en Homo sapiens común.