El próximo jueves (30), la NASA lanzará Perseverance, su próxima misión a Marte. Además de marcar el comienzo de una nueva era de carreras espaciales, ya que China envió su propia nave espacial hacia el planeta rojo hace unos días, la empresa también contará con un miembro especial de la tripulación: una pequeña roca que se liberó del suelo de Marte hace 600,000 años. hace años y terminé en la Tierra, y ahora puedes regresar a casa en un viaje interplanetario sin precedentes.

La piedra en cuestión se llama Sayh al Uhaymir 008, o SaU 008. Está formado por basalto y se separó de Marte en algún momento entre 600,000 y 700,000 años atrás, probablemente debido a una colisión con otro objeto sólido grande desde el espacio.

Desde entonces, ha estado vagando por el espacio hasta que cayó a la Tierra en forma de meteorito, hace aproximadamente mil años, según las estimaciones. En 1999, se encontró el fragmento de roca en Omán, y el análisis científico reveló que dentro de la piedra había microburbujas que contenían la misma composición que la atmósfera en Marte, lo que demostró que el planeta rojo era su origen. Desde 2000, SaU 008 estuvo en el Museo de Historia Natural de Londres, donde también se estudió ampliamente.

Ahora, el meteorito hará un aventón en el vehículo espacial Perseverance, que la NASA lanzará al espacio el próximo jueves (30) y aterrizará en Marte en febrero de 2021, llevando la piedra de regreso a su hogar original. . Pero aquellos que piensan que el pasajero mineral es solo simbólico están equivocados: SaU 008 también desempeñará un importante papel científico en la misión. Esto se debe a que algunos equipos tecnológicos que transporta el robot Perseverance deben calibrarse antes de usarse, tanto aquí en la Tierra como después de aterrizar. Este es el caso de SHERLOC, por ejemplo, que utiliza un láser para analizar las propiedades de las rocas que encuentra.

Se eligió SaU 008 como modelo utilizado en estas pruebas, ya que, de hecho, es una roca marciana que tiene una composición similar a otras muestras que analizará el equipo. Además, el meteorito se considera lo suficientemente resistente y resistente como para soportar el viaje y el aterrizaje, a diferencia de otras rocas originarias de Marte que tenemos aquí, que probablemente se fragmentarían en el proceso. Obviamente, esta no es la única forma de ajustar el equipo de la misión, pero el equipo argumenta que usar una roca nativa de Marte es más efectivo que usar muestras de la Tierra. En cualquier caso, otros nueve materiales, de origen terrestre, también estarán a bordo de la misión y se utilizarán para el mismo propósito.

A pesar de ser la primera piedra marciana en regresar al suelo del planeta, el SaU 008 no es exactamente el primero en embarcarse en una misión a Marte. Esta publicación pertenece a una pieza del meteorito Zagami, la roca de Marte más grande que se haya encontrado en la Tierra. En 1996, la sonda Mars Global Surveyor también fue lanzada por la NASA para estudiar a Marte desde su órbita, y llevó consigo un pedazo de roca, que todavía está orbitando su planeta original.

Además de recuperar una roca de Marte, la nueva misión de la NASA también tiene como objetivo hacer lo contrario: traer muestras de suelo marciano aquí a la Tierra. El vehículo espacial también realizará análisis directamente en el lugar donde aterriza, en el cráter Jezero. Los astrónomos creen que el cráter era un lago lleno de agua, por lo que es una de las mejores apuestas para buscar pistas sobre la presencia de vida en el planeta en el pasado (o, quién sabe, incluso en el presente, aunque la idea es demasiado optimista) ) El láser SHERLOC, por ejemplo, fue especialmente desarrollado para buscar compuestos orgánicos en las muestras de suelo que analiza: en la naturaleza, estos compuestos son sintetizados por seres vivos.

Estudiar una posible presencia de vida en Marte no será el único objetivo de Perseverance. También se recopilarán datos sobre el clima, la geología y varias otras características del planeta para comprender mejor a nuestro vecino rojo. Actualmente, Marte es uno de los objetivos que más llama la atención de la astronomía internacional, después de que varias misiones ayudan a comprender mejor la Luna. Hasta entonces, la NASA estadounidense había mantenido cierto monopolio en las misiones a Marte, pero la semana pasada, China envió su primera nave espacial al planeta. Unos días antes, los Emiratos Árabes Unidos también habían lanzado su propia misión. Ahora, muchos están interpretando esta disputa como una «nueva carrera espacial», análoga a la disputa entre los Estados Unidos y la Unión Soviética para la exploración de la Luna.