James, pionero de la psicología científica

James, pionero de la psicología científica

Filósofo, pensador, médico, fisiólogo, metafísico … William James es considerado el padre de la psicología moderna, así como una figura de gran importancia e interés en casi todas las disciplinas del conocimiento.

William James fue mucho más que un destacado filósofo de finales del siglo XIX.. Antes de su llegada, la sociedad estadounidense asociaba la psicología con meras prácticas de adivinación o lectura de la mente. Gracias a su aportación y al laboratorio de psicología experimental que fundó en Harvard, este campo ha alcanzado el estatus de disciplina científica convirtiendo a W. James en uno de los grandes pioneros en este campo.

Muchos todavía consideran a James el primer filósofo estadounidense y el padre de la psicología moderna. Sus numerosas obras abarcan diferentes disciplinas, desde la epistemología a la educación, la metafísica, la religión, el misticismo, la anatomía y, por supuesto, la psicología.

William James llegó a sobresalir y a estar entre los líderes en este dominio del conocimiento de una manera singular y bastante significativa. Durante gran parte de su juventud sufrió diversas dolencias, enfermedades extrañas y limitaciones físicas como sordera parcial.. Tales condiciones y sufrimientos lo llevaron en cierto momento de su vida a plantearse incluso el suicidio.

Este estado de malestar le permitió comprender que sus dolencias eran enfermedades tanto de la mente como del alma. Por ello, comenzó a investigar diferentes áreas del conocimiento para buscar respuestas, que finalmente encontró en dos disciplinas: la filosofía y la psicología.

«El principio más profundo de la naturaleza humana es la desesperada necesidad de ser apreciado».

-W. James-

William James: educación ecléctica y fuerte ambición personal

James nació en 1842 en una familia adinerada, caracterizado por intereses artísticos, científicos e intelectuales. Sus padres se asociaron con la élite cultural de la época y querían dar a sus hijos la educación más ecléctica y cosmopolita posible.

Pasó gran parte de su infancia viajando por el mundo con su familia. Al principio mostró cierta predisposición por la pintura, pero de mayor le fascinará la ciencia. Así, en 1861 inició sus estudios de medicina en la Universidad de Harvard.

En ese momento, su hermano Henry James comenzaba a afianzarse en el campo literario, mientras que su hermana Alice hacía lo propio en el campo histórico. William decidió posponer sus estudios de medicina y únete a una expedición científica al Amazon con el naturalista Louis Agassiz.

El viaje duró casi dos años y resultó ser un excelente período de reflexión personal: la medicina no se convertiría en su único campo de estudio. Su mente, su curiosidad innata por el cerebro y el comportamiento humano exigían mucho más. Ansiaba profundizar en tantas áreas de conocimiento como fuera posible.

El estudio científico de la mente humana

William James pasó toda su carrera académica en Harvard.. Primero se convirtió en profesor de fisiología, luego de anatomía, psicología y finalmente de filosofía. Su obra más importante fue publicada en 1890, poco después de la apertura del primer laboratorio de psicología experimental en la misma universidad.

El trabajo es Principios de psicología (libro de más de 1.100 páginas) en el que aborda las principales áreas de esta ciencia, como la memoria, la imaginación, el razonamiento, las emociones, los hábitos y la autoconciencia. Todos los temas tratados en el libro se han abordado con un enfoque filosófico.

Esta visión algo pragmática de la psicología como ciencia hizo que William James uno de los precursores del funcionalismo. Este enfoque dará lugar más tarde al conductismo.

Todos nuestros esfuerzos por explicar los pensamientos como productos de entidades más profundas son completamente metafísicos. Por eso rechazo las teorías asociativas, pero también las espirituales para definir qué es la psicología para mí. Mi punto de vista es estrictamente positivista, por lo que me siento tentado a afirmar que soy original «.

Conciencia según William James

William James quiso profundizar y describir el estudio de la conciencia mediante la fisiología experimental. Lo hizo junto con otros expertos, como Henry Pickering Bowditch y James Jackson Putnam. Todo con un propósito muy específico: ubicarlo en una zona del cerebro.

  • Después de una serie de exámenes y análisis, llegó a la conclusión de que la conciencia es en realidad un proceso. Es la idea que tenemos de nosotros mismos; es la inmensa suma de territorios que incluye todo lo vivido y percibido, nuestro pasado y también nuestro futuro potencial.
  • La conciencia para W. James se define como un conjunto de imágenes, pensamientos y sensaciones, transitorias o permanentes, en nuestra mente.
  • La psicología, por tanto, podría analizar este proceso, o el flujo de pensamientos, de tal manera que delimite esa idea bastante abstracta que da forma al yo.

El estudio de las emociones

El interés inherente de James en comprender el comportamiento humano solo pudo llevarlo a lo largo de su carrera a enfocar su curiosidad científica en el terreno de las emociones.

Lo hizo junto a Carl Lange, médico danés experto en fisiología. Juntos exponen la conocida teoría de las emociones por James-Lange. Afirma que la emoción es la percepción mental de las condiciones fisiológicas que resultan de un estímulo dado.

Por ejemplo, si vemos una serpiente a nuestro lado, no tenemos miedo de que nos ataque. Es el cuerpo y la conciencia los que generan una determinada respuesta fisiológica. Esa respuesta es lo que finalmente causa la emoción. Según esta teoría, sería el escape y la respuesta física para desencadenar el sentimiento de ansiedad y miedo. El aspecto mental de la emoción no es más que un simple esclavo de nuestros procesos fisiológicos.

El legado de W. James: filósofo y pionero de la psicología

William James murió de insuficiencia cardíaca en su casa de New Hampshire el 26 de agosto de 1910. Tenía 68 años y dejó una herencia inmensa, variada y fascinante para la psicología.

Fundó la escuela filosófica del pragmatismo y la psicología funcional. También introdujo el empirismo en sus estudios científicos. Finalmente, fue uno de los primeros psicólogos en profundizar en el estudio y la comprensión del cerebro.

Su pensamiento sentó las bases de aquellas disciplinas psicológicas que aún están en evolución.. Y allanó el camino para eruditos igualmente importantes, apasionados y sedientos de conocimiento, como el propio William.

  • S. Peña, M. R. y Mayor, L. (1994): La obra de William James y su teoría de las emociones en las ciencias sociales. VII Symposium de la Sociedad Española de Historia de la Psicología (S.E.H.P.). Murcia, 14 al 16 de abril.
  • James, W. (1890). Los principios de la psicología, Vol I Nueva York, NY, EE.UU .: Henry Holt and Co.
  • Jones, H. (2015). La visión de William James. Revista para estudios espirituales y de conciencia, 38 (2), 121-129.