Hace unos 13,000 años, al final de la última Edad de Hielo, los primeros humanos llegaron a América del Norte. Al menos, eso es lo que la mayoría de los expertos han abogado desde la década de 1930, después de encontrar artefactos, como puntas de lanza, producidos por humanos en una cueva en Nuevo México (EE. UU.) En ese momento. Durante mucho tiempo, la gente de Clóvis, el nombre dado a la etnia de estos pioneros, fue considerada la primera en habitar el continente. Habrían cruzado el estrecho de Bering, en ese momento un cruce terrestre que conectaba Rusia con Alaska, para llegar a su destino.

Sin embargo, este espíritu pionero ha sido constantemente cuestionado por investigadores que difieren del consenso.

una estudiar llevado a cabo por la Universidad de Newcastle, Inglaterra, descubrió que las heces de 14,000 años de antigüedad encontradas en las cuevas de Paisley, Oregon (EE. UU.), eran el resultado del metabolismo humano y, por lo tanto, pertenecían a individuos que llegaron a América antes que la gente de Clovis.

Las muestras de excremento fósil, llamadas coprolitos (litos es «piedra» en griego, y kopros ya se puede ver) fueron encontrados en 2007. Los científicos ya habían encontrado la presencia de ADN humano en ellos, pero estaban manejando el descubrimiento con escepticismo. Creían que los hallazgos podrían ser solo excrementos de animales contaminados con material genético de Homo sapiens. El motivo de preocupación es que, de vez en cuando, se forma una corriente en la cueva en la que se encontró el fósil, y que el agua podría haber manipulado fácilmente a los coprolitos.

Para aclarar dudas, los investigadores de Newcastle aplicaron una técnica que busca lípidos (que son, en términos generales, grasas) en los coprolitos. Los humanos y otros animales producen diferentes tipos de lípidos, y sería mucho más difícil contaminar las heces con este tipo de molécula que con el ADN. Resultó que, de las 21 muestras fósiles analizadas, 13 mostraban restos de lípidos humanos. La edad de las heces, 14,000 años, fue descubierta a través de datación por isótopos de carbono.

Aunque estas cacas llegaron a la lista de los vestigios más antiguos de la humanidad en el Nuevo Mundo, otro descubrimiento reciente indica que los humanos pueden haber llegado a Norteamérica mucho (pero mucho) antes de eso. Investigadores de la Universidad Autónoma de Zacatecas, México, encontraron artefactos aparentemente producidos por humanos en una cueva llamada Chiquihuite que tienen unos 33,000 años de antigüedad.

A pesar de esto, los arqueólogos no encontraron signos de ADN humano en ninguna parte del sitio, lo que hace que el estudio sea controvertido. El estudio de la dispersión de la especie humana en todo el planeta es siempre objeto de muchas disputas entre los especialistas, quienes sostienen tesis radicalmente diferentes según los huesos y los artefactos que analizan. Puede encontrar más información sobre el caso en este SUPER materia.

La investigación de Newcastle no se trata solo de fechar la llegada del hombre al continente. Los arqueólogos tienen un proyecto mayor a la vista, que busca comprender el comportamiento humano de la época. “Queremos saber más sobre las personas mismas. Era una época en que el entorno era muy diferente y cambiaba rápidamente. Queremos saber cómo se adaptaron a este cambio, qué comieron y cómo cambió con el tiempo «, explicó Lisa-Marie Shillito, líder de investigación.

Hasta ahora, en el tema del comportamiento, las heces encontradas en la cueva solo han dado algunos consejos sobre la dieta de nuestros antepasados. Aparentemente, los humanos primitivos se alimentaban de plantas, semillas, roedores y, ocasionalmente, mamuts. Quién sabía que un popó tendría el potencial de cambiar el curso de la historia.