El virus de la viruela fue el más letal de la historia. Se estima que 300 millones de personas murieron de la enfermedad solo en el siglo XX, antes de que fuera erradicada en 1980. Mediante un esfuerzo de vacunación masiva, se convirtió en la primera (y única) enfermedad humana en extinguirse a nivel mundial.

La historia de la enfermedad, sin embargo, es mucho más antigua. Los historiadores creen que la viruela ha estado circulando entre los humanos desde el año 10,000 AC, pero no hay pruebas científicas de esto. La evidencia más antigua de infección por viruela se remonta al siglo XVII.

Ahora, investigadores de la Universidad de Cambridge han encontrado diferentes cepas del virus en los dientes de los esqueletos vikingos. Las muestras se identificaron en esqueletos de hasta 1400 años, mil años más antiguos que la evidencia previa. Los hallazgos fueron publicados en la revista. Ciencias.

Los científicos reconstruyeron el genoma casi completo de cuatro muestras de viruela. Son diferentes del linaje erradicado en 1980, que es importante para comprender la evolución del virus. Las cepas descubiertas son genéticamente similares a la viruela del camello y la taterapox, otros virus de la familia poxviridae, en los que se ajusta la causa de la viruela. La diferencia es que estos circulan solo entre animales.

Aparentemente, la viruela sería más una zoonosis. Es decir, es probable que el virus solo infecte a los animales inicialmente, hasta que surgió una mutación oportuna que lo hizo pasar a los humanos, tal como sucedió con los coronavirus.

Los científicos no saben cómo se manifestó el virus en la era vikinga, y si causó una enfermedad tan mortal como la viruela moderna. Sin embargo, una certeza es que ya se transmitió entre personas. Los esqueletos contaminados se encuentran en 11 sitios arqueológicos diferentes, de Dinamarca, Noruega, Rusia y el Reino Unido. También se han encontrado fragmentos del virus en restos humanos en la isla dey Öland, Suecia, conocida por ser un antiguo punto de intercambio.

El profesor Eske Willerslev, quien dirigió la investigación, dice que es probable que los viajeros nórdicos hayan propagado la enfermedad en todo el mundo. “Ya sabíamos que los vikingos entraban y salían de Europa, y ahora sabemos que tenían viruela. Las personas que viajan por todo el mundo se propagaron covid-19 muy rápidamente, y es probable que los vikingos hicieran esto con la viruela. La diferencia es que usaban botes en lugar de aviones «, dice el investigador en Nota.

Los científicos esperan descubrir evidencia cada vez más antigua de la viruela en humanos. La muestra del siglo XVII solo salió a la luz en 2016, presente en un niño momificado. Conocer la evolución del virus más catastrófico de la historia puede ayudarnos no solo a comprender los del presente, sino también a prepararnos para los del futuro.