¿Pueden los virus controlar nuestro comportamiento?

¿Pueden los virus controlar nuestro comportamiento?

Puede sonar como ciencia ficción, pero no lo es: los virus pueden alterar nuestro comportamiento para facilitar la propagación de sus partículas con el fin de llegar al mayor número posible de portadores. Lo hacen de varias maneras. ¡Averigüemos más!

¿Pueden los virus controlar nuestro comportamiento? Una pregunta que muchos de nosotros probablemente nos hemos hecho y que, vista de esta manera, parecería sacada directamente de una película de ciencia ficción o de miedo. Sin embargo, es la propia ciencia, acostumbrada a resolver rompecabezas mucho más complejos, la que confirma esto: los virus pueden controlar nuestro comportamiento.

Bueno, no lo hacen directamente: no nos privan de nuestra voluntad ni toman decisiones por nosotros. Lo hacen de una manera mucho más sibilina, silenciosa y no de mala manera. Porque el propósito del virus es sólo uno: sobrevivir, replicarse y ser parte de ecosistemas complejos.

Una de las formas de lograr su objetivo vital es alterar el comportamiento del portador en el que viven para que se extienda más y más partículas virales. Así pues, la mayoría de los síntomas que experimentamos durante una gripe, una diarrea o incluso un resfriado común están destinados a transmitirse a otros individuos para propagar la infección.

Estornudar, por ejemplo, no es más que un mecanismo natural para expulsar a los invasores de nuestro organismo.. Sin embargo, también es una herramienta a través de la cual el virus se propaga, saltando de un organismo a otro. Y como estamos viendo, funciona muy bien. Averigüemos juntos todos los datos interesantes sobre cómo los virus controlan nuestro comportamiento.

¿Cómo pueden los virus controlar nuestro comportamiento?

La palabra «virus» en sí misma no nos asusta, aunque en este momento estamos oyendo hablar de COVID-19 todo el tiempo. Como se dice, el peor enemigo es el que no se puede ver, el que sólo aparece a través de un microscopio y que tiene la capacidad de debilitar nuestra salud.

¿Pero qué son exactamente los virus? Nada más que paquetes de material genético envueltos en un contenedor de proteínas. Su único propósito es entrar en las células de nuestro organismo para sobrevivir y multiplicarse. No sólo nos infectan a nosotros, sino también a los organismos animales, plantas, hongos e incluso bacterias.

Por lo tanto, para responder a la pregunta que acabamos de hacernos, es esencial, en primer lugar, comprender que estamos tratando con seres más inteligentes de lo que pensamos.

Por supuesto que son descerebrados, sin embargo, los virólogos los llaman seres altamente inteligentes. Saben cómo entrar en una célula, cómo desarmarla y transformarla para replicar sus partículas. Pero lo que es más, pueden incluso alterar el comportamiento del portador. Averigüemos cómo.

Síntomas de la enfermedad: métodos de propagación de los virus

Para entender cómo los virus pueden controlar nuestro comportamiento, citamos un estudio reciente publicado en la revista Patógenos PLoS y dirigido por la Dra. Claudia Hagbon y la Dra. Maria Istrate, de la Universidad Sueca de Linköping.

El estudio fue dirigida a profundizar en una enfermedad infecciosa que causa la muerte de 600.000 niños cada año.una cifra muy alta, causada por un Rotavirus. Los síntomas más evidentes son siempre los vómitos y la diarrea.

Se creía que el vómito era un mecanismo de defensa del cuerpo contra la enfermedad, que se debía al intento del cerebro de expulsar el peligro del cuerpo, a través de su estrecha conexión con el intestino.

En este sentido, fue la serotonina la que activó el sistema nervioso para que el cerebro desencadenara un comportamiento dirigido a liberar el cuerpo de los agentes tóxicos presentes.

Bueno, el personal médico sueco descubrió que es en realidad el propio Rotavirus el que controla los mecanismos de los vómitos y la diarrea. Lo hace con un propósito muy específico: esparcir partículas virales para infectar a otras personas.

La ciencia de la «virología del comportamiento»…

¿Pueden los virus controlar nuestro comportamiento? La respuesta, como hemos visto, es positiva. Su objetivo es propagar la infección a otras personas a través de nuestros síntomas. Para sobrevivir y replicar, nos llevan a estornudar, vomitar y tener diarrea.

Bueno, la ciencia que podemos llamar virología del comportamiento va más allá. Estudios como el realizado en el Instituto Karolinska de Estocolmo nos dicen algo más.

Algunos virus pueden alterar completamente nuestro comportamiento. Pueden causarnos irritabilidad, insomnio, hiperactividad e incluso cambiar radicalmente nuestro comportamiento.

Un ejemplo de ello es la enfermedad de Creutzfeldt-Jakob (enfermedad de las vacas locas), que causa demencia progresiva, dificultades para caminar, agitación, cambios de humor en los pacientes. Así como la enfermedad de Borna, detectada por primera vez en caballos en 1766 y que ha llegado a afectar a algunas personas, produciendo cuadros clínicos similares a la esquizofrenia. La rabia, por su parte, es un ejemplo de cómo un virus puede alterar completamente el comportamiento de un animal.

Por último, nos complace saber que la ciencia es capaz de protegernos del efecto de la mayoría de estos virus. Para todos los demás, aquellos para los que aún no se conoce ninguna vacuna o mecanismo de defensa, Necesitamos implementar estrategias simples y efectivas: lavarnos las manos a menudo y elevar nuestro nivel de higiene.

  • Hagbom, M., Istrate, C., Engblom, D., Karlsson, T., Rodriguez-Diaz, J., Buesa, J., Taylor, J., Loitto, V., Magnusson, K., Ahlman, H., Lundgren, O., & Svensson, L. (2011). El rotavirus estimula la liberación de serotonina (5-HT) de las células de enterocromafín humano y activa las estructuras cerebrales implicadas en las náuseas y los vómitos PLoS Patógenos, 7 (7) DOI: 10.1371/journal.ppat.1002115