Ruth Benedict y la búsqueda de modelos de cultura

Ruth Benedict y la búsqueda de modelos de cultura

Ruth Benedict es una de las grandes antropólogas estadounidenses del siglo XX. Alumna de Franz Boas y profesora en la Universidad de Columbia, trató de explicar la compleja relación entre el individuo y la sociedad a través del estudio de la personalidad y la cultura.

Ruth Benedict (Nueva York 1887-1948) fue una escritora y antropóloga estadounidense. Comenzó su carrera profesional escribiendo poesía y solo más tarde descubrió el amor por la antropología. Cuando aún era estudiante, se hizo amiga de la antropóloga Margaret Mead, pero su mentor y maestro fue Franz Boas.

Los discípulos de Boas tenían la tarea de difundir posiciones relativistas en el campo antropológico. Además, sus estudios han representado un puente entre la psicología y la antropología. El Benedicto, de hecho, pertenecía a lo que hoy conocemos como «Cultura y personalidad».

La vida de Ruth Benedict no estuvo entre las más comunes, sobre todo teniendo en cuenta que en el período histórico en el que vivió el mundo de la investigación era prerrogativa exclusiva de los hombres. A finales del siglo XIX y durante la mayor parte del siglo XX, la vida de las mujeres no era fácil. Baste decir que el acceso a los estudios universitarios estaba destinado, en su mayor parte, solo a los hombres.

Por estas razones, Ruth Benedict representa una figura importante del siglo pasado. Y no solo por sus aportes a la antropología, sino también por el carácter excepcional de su caso: era mujer y además de origen humilde. En este artículo presentaremos sus aportes, su vida y sus obras.

Ruth Benedict: los primeros pasos en el mundo académico y el descubrimiento de la antropología

La vida y carrera académica de Ruth Benedict traspasó los límites impuestos a las mujeres de su tiempo. Su padre era cirujano, pero murió cuando ella y su hermana aún eran niñas. La madre y las dos niñas abandonaron la ciudad y se mudaron al campo para vivir con sus abuelos. La madre se dedicó a la docencia, pero la situación económica de la familia no era la mejor.

Ruth y su hermana eran buenas estudiantes y obtuvieron becas que les permitieron ingresar a la educación superior. A pesar de la precaria situación económica, Ruth Benedict logró ir a la universidad y en 1909 se graduó de la Universidad de Vassar en la especialidad de literatura inglesa. Más tarde, enseñó durante tres años en una escuela secundaria.

A los 30, se matriculó en la Universidad de Columbia para estudiar Filosofía y Antropología. Quería darle sentido a su vida. Allí conoció a los grandes antropólogos norteamericanos de la época: Franz Boas, Robert Lowie y Alfred Kroeber.

«Lo que realmente une a las personas es la cultura, las ideas y los objetivos que tienen en común».

-Ruth Benedict-

El primer trabajo de campo

Su primer trabajo de campo se remonta al verano de 1922 entre la familia Serrano., un grupo étnico que vivía en dos reservas indígenas en el sur de California. En ese momento trabajaba bajo la dirección de Alfred Kroeber.

Sus primeros cursos de antropología (entre 1922 y 1923), que realizó con Franz Boas, estaban dirigidos a un grupo de bachilleres. Al año siguiente se mudó a la Universidad de Columbia, donde comenzó a trabajar como asistente y luego se convirtió en profesor en 1930.

Los inicios de la carrera de Ruth Benedict representan la progresiva emancipación de la mujer en los Estados Unidos de América en el siglo XX: trabajó fuera del hogar, realizó numerosos trabajos de campo en todo el país y fue editora de varias revistas científicas. Fue un ejemplo de empoderamiento, que para esos años ciertamente no era la norma.

Ruth Benedict y su contribución a la antropología

Su tesis doctoral fue publicada en 1934 con el título Patrones de cultura (Modelos de cultura). Su obra se considera ahora un clásico de la antropología. Todas las ideas que expuso siguen siendo válidas y ampliamente aceptadas, incluso si eran nuevas en ese momento.

En su tesis sostiene que las culturas otorgan mayores privilegios a ciertos individuos, mientras rechazan a otros formando así modelos específicos de cultura. Los patrones culturales, por tanto, influyen directamente en la formación de la personalidad de cada miembro de una sociedad.

Durante la Segunda Guerra Mundial, Ruth Benedict se dedicó a un área de estudio innovadora para aquellos tiempos. Aplicó el pensamiento antropológico al estudio de las sociedades contemporáneas. utilizando entrevistas y documentos escritos en lugar de a través del trabajo de campo.

Durante la Guerra Mundial, la antropóloga utilizó sus conocimientos y experiencia para estudiar la sociedad rumana, alemana, holandesa y tailandesa desde lejos. Antes del final de la guerra, se interesó en Japón, y así nació el libro titulado El crisantemo y la espada. Modelos de cultura japonesa. Este texto se considera ahora un clásico de la antropología. En él, Benedict analiza los patrones culturales típicos de Japón en ese momento.

Hacer antropología «a distancia» llevó a la redacción de un manual sobre el tema: El estudio de la cultura a distancia. En la primavera de 1947 se inició un proyecto a gran escala sobre las culturas contemporáneas de Francia, Alemania, Polonia, Rusia y China.

Gracias a su carrera original y libre, Ruth Benedict se convirtió en 1946 en presidenta de la American Anthropological Association (AAA), una institución de gran prestigio que opera en el campo de la antropología.

La búsqueda de modelos de cultura

En el libro Modelos de cultura Ruth Benedict enfatiza que el elemento determinante en la formación de la conducta individual es la cultura y no los aspectos biológicos. Resulta que las diferencias de comportamiento entre las distintas sociedades se deben a la cultura que crea y da forma a diferentes modelos. Para demostrar esto, comparó tres culturas diferentes:

  • Zuñi (Nuevo Mexico). La describió como una cultura muy tolerante.
  • Dobu (isla del archipiélago de Entrecasteaux, Nueva Guinea). Es una cultura en la que las relaciones sociales se caracterizan por una fuerte hostilidad, que tiene un valor normativo.
  • Kwakiutl (Isla de Vancouver, Océano Pacífico). En esta cultura el prestigio social es lo más importante y es vivido de forma patológica por sus integrantes.

Después de describir estas tres culturas en detalle, Ruth Benedict comenzó a reflexionar sobre varios temas teóricos. Por ejemplo, la cultura como objeto de estudio de la antropología, la importancia de la diversidad cultural y la compleja relación entre los individuos y el grupo, es decir, entre la personalidad individual y los modelos culturales dentro de una sociedad.

«Una cultura, como el individuo, es un patrón de pensamiento y acción menos coherente».

-Ruth Benedict-

Llegó a la conclusión de que las culturas son configuraciones de creencias, actitudes, conocimientos y emociones que definen una sociedad. Este último, sin embargo, no es una mera acumulación de tales características, sino más bien un todo interconectado que perfila modelos particulares de adoración.

Ruth Benedict fue una mujer de vanguardia, tenía aventuras amorosas con otras mujeres y vivía como le agradaba. Sus estudios siguen vigentes hoy; también sintió la amenaza del nazismo, que intentó contrarrestar a través de la educación.

Educar y comprender la gran diversidad cultural son herramientas poderosas que pueden contrarrestar el racismo.

  • Bohannan, Paul y Glazer, Mark (2007): Antropología, lecturas. Madrid: McGraw-Hill.